Concepto de gigante rojo

El concepto de gigante rojo pertenece al mundo y ciencia de la astrofísica. gigante rojoAunque los términos y conceptos utilizados en esta ciencia son mucho más avanzados de los que aquí se presentan, se pretende cuando menos dotar de las herramientas básicas para comenzar a vislumbrar uno de los fenómenos más interesantes de la física de los astros, el de la formación de los gigantes rojos.

Definición de gigante rojo

Todas las estrellas son capaces de emitir su propia luz gracias a un proceso de reacción nuclear, en particular uno de fusión nuclear. Como su nombre puede sugerir, se trata de la combinación de dos núcleos distintos en uno solo que produce un nuevo elemento. Este proceso de fusión, cuando se combinan dos núcleos de hidrógeno, produce un nuevo núcleo de helio y en este proceso se libera un fotón, una partícula luminosa compuesta de energía. De esta reacción es de donde las estrellas obtienen su luz.

Cuando se está consumiendo el hidrógeno para formar helio, las estrellas son sumamente estables y permanecen de un tamaño y densidad casi constante. Los gases en el interior de la estrella, a temperaturas gigantescas, buscan expandirse mientras que la enorme gravedad busca aplastarles. En este punto se logra un estado de equilibrio que dura tanto como combustible tenga una estrella.

Cuando se agota todo el combustible primario, es decir, el hidrógeno, entonces la estrella lentamente comenzará a morir. En este punto, la temperatura es tan elevada que el proceso de fusión puede continuar, pero ya no se fusionan átomos de hidrógeno, sino átomos de helio para formar carbono. En este proceso se libera una cantidad gigantesca de energía que se observa de color rojo (de allí el nombre de gigante rojo) y se estima que nuestro sol podría aumentar su diámetro en 150 millones de kilómetros, lo que devoraría al planeta Tierra.

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